Samolot M-346 jest produkowany przez koncern Leonardo (wcześniej Alenia Aermacchi - Finmeccanica). W lutym 2014 roku, w oficjalnym postępowaniu przetargowym wersja Master została wraz z zaawansowanym systemem szkolenia lotniczego AJT (Advanced Jet Trainer) wybrana przez Polskę jako najlepsza propozycja dla lotnictwa wojskowego. Zamówionych zostało 8 egzemplarzy samolotu, z otwartą opcją na cztery kolejne.

W pakiecie Leonardo dostarczył kompletny system szkoleniowy składający się z symulatorów, komputerowego systemu wspomagania szkolenia oraz pakietu szkoleniowego i logistycznego. W grudniu 2016 roku maszyny zostały oficjalnie przejęte przez polskie siły powietrzne i wkrótce rozpoczęły służbę. W listopadzie 2018 roku na uroczystości z udziałem Prezydenta RP nadano im oficjalną nazwę Bielik.

W 2018 roku Polska zdecydowała o skorzystaniu z opcji, a później o zwiększeniu zamówienia: łącznie Leonardo dostarczy 8 kolejnych maszyn M-346 Master. Dostawy mają rozpocząć się jesienią 2020, a zakończyć się w październiku 2022 roku.

Samolot M-346 Master jest rozwijany od lat dziewięćdziesiątych XX wieku. Dziś jest jednym z najbardziej zaawansowanych technologicznie samolotów szkolnych na świecie, a kompleksowy system szkoleniowy jest szczytowym osiągnięciem myśli lotniczej, inżynierskiej i informatycznej. Dzięki M-346 Bielik polskie siły powietrzne mogą w pełni samodzielnie szkolić przyszłych pilotów takich nowoczesnych samolotów bojowych jak F-16, czy MiG-29 i zrezygnować z kosztownego, podstawowego kształcenia kandydatów na pilotów F-16 za granicą.

Równie korzystne może być wykorzystanie rozbudowanej, bojowej wersji tego sprawdzonego samolotu: M-346FA. To wyposażony w stację radiolokacyjną lekki samolot wielozadaniowy, będący bardzo opłacalnym, taktycznym rozwiązaniem dla współczesnego pola bitwy. Maszyna jest równie dobrze przystosowana do wykonywania zadań powietrze-powierzchnia, misji powietrze-powietrze, jak i misji rozpoznania taktycznego. Może doskonale zastąpić kosztowne w zakupie i eksploatacji samoloty myśliwsko-bombowe o masie 20-30 ton w mniej wymagających zadaniach bezpośredniego wsparcia lotniczego, czy działaniach przeciwpartyzanckich.